Kersvers mede-eigenaar Global Champions Tour ziet het groot. Nee, nóg groter…

Door Laurens Van den Wijngaert op 4 septembre, 2014 - 11:19

Net wanneer Kevin Staut en uittredend wereldkampioen
Philippe Le Jeune het grote geld in vraag stellen

.
Doet de naam Frank McCourt een belletje rinkelen? Niet de in 2009 overleden schrijver maar wel die andere Iers-Amerikaanse McCourt. Hij die in 2006 The Los Angeles Dodgers kocht van News Corp voor 371 miljoen US Dollar (330 miljoen voor het team en en het stadion en 41 miljoen voor al het bijhorend onroerend goed) en dat boeltje in 2012 opnieuw verkocht voor ruim 2 biljoen US Dollar. De verkoop werd opgesplitst in verschillende onderdelen, maar dat zou ons te ver leiden. Deze miljardair wiens fortuin oorspronkelijk ontsproot uit projectontwikkeling en intussen heel wat ‘sport-ervaring’ opdeed, zocht na zijn Dodgers-avontuur een nieuwe uitdaging.

89797In 2013 gaf McCourt aan het internationaal advies- en investeringsbedrijf Blackstone de opdracht om uit te kijken naar « een sport met een breed fundament, rijke geschiedenis en groeikansen ». « Zelf was ik al geïnteresseerd in jumping. Ik vroeg aan Blackstone om die sporttak uit te pluizen, inbegrepen een studie van wie wie is. Ze kwamen terug met één naam: Jan Tops », aldus McCourt in een recent interview aan ‘The Irish Times’. « Ze omschreven Jan als een zeer ervaren en invloedrijk persoon, iemand die steeds gefocust is op groeimogelijkheden ». Eind vorig jaar spraken beide heren met elkaar af. De Amerikaanse zakenman en de Nederlandse oud-Olympisch ruiter, Global Champions Tour-stichter en echtgenoot van de Australische springamazone Edwina Alexander troffen elkaar voor een lunch in een Parijs restaurant.

« Huidige prijzenpot van 12 miljoen US Dollar is ‘peanuts’ « 

McCourt had bewondering voor wat Tops op zeven jaar tijd met het GCT-tornooi had verwezenlijkt. Tegelijk vond hij dat de Nederlander kansen op het vlak van TV-rechten, merchandising en andere zakelijke aspecten links liet liggen. « Het klikte erg snel tussen ons beiden. We zijn alle twee rechtdoorzee en hakken snel knopen door », dixit McCourt. In juni van dit jaar verwierf McCourt de helft van het Global Champions Tour-concept. Hoeveel geld van bankrekening wisselde, is niet bekend. Dat het een immense deal was, staat buiten kijf. De nieuwe mede-eigenaar van de Global Champions Tour spiegelt zich met z’n plannen aan het Formule-1-circus. « Wereldwijd trekt GCT 150 miljoen TV-kijkers. Dat is indrukwekkend maar slechts 28 percent van het aantal kijkers dat Bernie Ecclestone met zijn sporttak bereikt », klinkt het. Hetzelfde voor wat betreft het prijzengeld. « Die totale prijzenpot van 12 miljoen US Dollar is mooi hoor, maar dat is een fractie van wat Formule-1-rijders verdienen ».

« Dit is een zeldzaam momentum, weet je »

De huidige kalender van Jan Tops’ geesteskind vormt een mooi platform. Stuk voor stuk iconische plekken, waaronder Port d’Hercule in Monaco en de Champ de Mars in Parijs. Al ligt de toekomst niet daar volgens de Ierse Amerikaan. « Shanghai en Doha (twee recent aan de GCT toegevoegde locaties, red.) vormen de basis voor onze verdere groei in respectievelijk Azië en het Midden-Oosten. Ook zullen we onze blik richten op de Verenigde Staten », aldus een vastberaden McCourt. « Dit is een zeldzaam momentum, weet je. En het is ook niet dat we saai en makkelijk bandwerk doen. Elke GCT-manche is als het ware kunst. We willen een zo groot mogelijk publiek deze sport voorschotelen ». Gezien McCourt’s afkomst en de rijke paardensporttraditie van het land, wordt verwacht dat weldra de Global Champions Tour ook zal halt houden op Ierse bodem.

Philippe  LE JEUNE BEL  riding Vigo d'ArsouillesEr broeit wat in (elite) jumpingland…

Opvallend: terwijl het Global Champions Tour-circuit samen met hoofdsponsor Longines een verbeten strijd voert met onder andere het Rolex Grand Slam-trio (Aken, Genève, Spruce Meadows) en hun hoofdsponsor Rolex, terwijl de geldsommen waarmee in de paardensport wordt gegoocheld in een steile stijgende lijn zitten, stellen steeds meer ruiters zich luidop vragen over die evolutie. Tot voor kort veelal subtoppers voor wie het eigen gebrek aan geld een grotere motivatie vormt voor hun klaagzang dan eventuele moraal of ethiek. Echter recent braken twee internationale kleppers van formaat ook de ‘omerta’. In juli was het de Franse kampioen Kevin Staut die z’n bezorgdheid uitte over wat hij noemt: « de evolutie in de springsport, het verlies van normen en waarden, zeker ten aanzien van en met het paard, en de invloed van het grote geld ». Even later werd hij in een uitgebreid interview met Studforlife bijgetreden door de Belgische, uittredende wereldkampioen Philippe Le Jeune.

 » De invloed van het grote geld komt het paardenwelzijn en het ruitervakmanschap niet ten goede « 

Terwijl Staut z’n woorden nog wikte en woog, ging de 54-jarige ancien bij onze Waalse collega’s er voluit voor. De invloed van het grote geld komt het paardenwelzijn en het ruitervakmanschap niet ten goede, zo stelde hij in het uitgebreid interview. Daarbij komt dat jumping nu eenmaal een makkelijkere paardensport is dan eventing of dressuur, dixit Le Jeune senior. In die takken volstaat het niet als rijke ruiter een toppaard te kopen, het te bestijgen en goud weg te kapen. « En da’s maar goed ook! » Gepolst naar zijn mening over het vetst gedoteerde springcircuit ter wereld, genaamd Global Champions Tour, dat vaak botst met andere internationale springtornooien, was Le Jeune opnieuw kristalhelder. Het GCT-circuit wordt voornamelijk gespijsd vanuit Qatar en is gereserveerd voor de 30 beste springruiters ter wereld aangevuld met genodigden van de organisator. Een topruiter die bijvoorbeeld slechts één toppaard heeft, kan zelden of nooit binnen de top-30 geraken en is per definitie uitgesloten van de GCT. Een op z’n minst bedenkelijke manier, zo vindt Le Jeune. « Zelfs een wereldkampioen als ik, werd al eens geweigerd voor een startplaats »

Grondig debat of doofpotoperatie nr.347 ?

Binnen de internationale paardensportfederatie vindt binnen een paar maanden een wissel van de macht plaats. Dan wordt een nieuwe voorzitter gekozen. Qua timing en urgentie zit dit debat dus al goed. Maar of het ook langer dan een paar weken zal blijven hangen, laat staan ten gronde gevoerd wordt door alle hippische actoren, is maar zeer de vraag. Het zou immers niet de eerste keer zijn dat de reeds overvolle doofpot in het Zwitserse Lausanne redding brengt.

.

Bronnen The Irish Times, Studforlife / herschrijving en aanvullingen Vygo.be / Foto’s L.A. Dodgers & FEI

Laurens Van den Wijngaert

Laurens Van den Wijngaert is zaakvoerder van BackBone media, een communicatiebureau dat meerdere bedrijven en persoonlijkheden uit de hippische sector tot haar klanten mag rekenen. Daarnaast was…

Lees meer artikels door deze auteur >>

Lees meer: